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Marché : Le bitcoin profite des inquiétudes des épargnants chinois

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LONDRES (Reuters) - En hausse de plus de 20% en une semaine, la monnaie numérique bitcoin évolue tout près de ses plus hauts niveaux depuis deux ans, un mouvement alimenté par les craintes d'une dépréciation du yuan, qui favorise la demande chinoise.

Les volumes de transactions sur la plate-forme chinoise d'échanges de bitcoin BTCC représentent depuis vendredi trois à cinq fois leur moyenne quotidienne, selon son directeur général, Bobby Lee, qui explique que des épargnants chinois cherchent à protéger leurs avoirs contre une baisse du yuan.

Environ 95% des échanges mondiaux sur le bitcoin sont réalisés sur des plates-formes chinoises selon le site internet spécialisé Coindesk. Toute augmentation de la demande en Chine a donc un impact important sur le cours de la devise.

Le yuan évoluait mercredi tout près de son plus bas niveau depuis cinq ans face au dollar, la Banque populaire de Chine (BPC) ayant fixé le cours pivot quotidien de la monnaie en baisse par rapport à la veille pour la troisième séance consécutive.

"Les gens craignent que la BPC ne dévalue le yuan", explique Bobby Lee de Hong Kong. "Pour ceux qui se trouvent en Chine et détiennent du yuan, c'est un risque énorme, donc ils achètent des actifs solides (...) Le bitcoin est très facile à échanger."

Le bitcoin s'échangeait autour de 540 dollars mercredi après être monté la veille à 548,50 sur la plate-forme Bitstamp, son niveau le plus élevé depuis août 2014.

La monnaie virtuelle est souvent critiquée pour sa volatilité : après avoir dépassé 1.100 dollars en 2013, elle était retombée à 150 dollars début 2015 avant d'entamer un rebond qui s'est nettement accéléré depuis vendredi.

Au-delà des considérations liées au yuan, des spécialistes du bitcoin expliquent que la hausse récente de la monnaie virtuelle est également liée au fait que dans 40 jours, le nombre de nouveaux bitcoins créés quotidiennement sera divisé par deux.

Le bitcoin n'est pas contrôlé par une banque centrale et son volume d'émission n'est pas illimité, contrairement à celui d'une monnaie "classique". Au contraire, lors de sa création en 2008, le code régissant son émission par des "mineurs", un réseau d'ordinateurs qui valident des blocs de transactions, a prévu que le volume de nouveaux bitcoins émis serait réduit de moitié environ tous les quatre ans, afin d'empêcher un mouvement inflationniste.

La prochaine échéance de ce type est fixée au 10 juillet.

(Jemima Kelly, avec Sujata Rao, Marc Angrand pour le service français, édité par Véronique Tison)

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