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Marché : Continental craint un ralentissement de la production automobile

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BERLIN (Reuters) - L'équipementier et pneumaticien Continental se prépare à un ralentissement de la production automobile dans le monde au deuxième semestre, après avoir enregistré des résultats meilleurs que prévu au trimestre avril-juin.

Le groupe allemand, l'un des principaux fournisseurs de l'industrie automobile, bénéficie de la demande des constructeurs pour les systèmes d'assistance à la conduite et les technologies de réduction des émissions.

Ses résultats du deuxième trimestre ont été aidés par un bond de ses marges dans les pneumatiques, grâce à la baisse des prix du caoutchouc, mais la hausse de ses coûts de recherche et développement dans sa division automobile inquiète les investisseurs.

Le titre a perdu jusqu'à 3% en Bourse avant de revenir à l'équilibre dans l'après-midi, dans le sillage du secteur.

Wolfgang Schäfer, le directeur financier, a déclaré à Reuters que le groupe anticipait une légère baisse de la production automobile en Europe et aux Etats-Unis au deuxième semestre, et constatait également un ralentissement de la croissance de la production en Chine.

Le groupe basé à Hanovre a pourtant relevé son objectif de rentabilité pour l'ensemble de l'année, prévoyant désormais une marge opérationnelle ajustée supérieure à 11%, et non plus d'environ 11%, contre 11,8% en 2015.

Cette révision s'explique par la bonne tenue de la division de pneumatiques, dont la marge opérationnelle ajustée a grimpé à 19,8% sur la période avril-juin contre 18,1% un an plus tôt, grâce principalement à la baisse des cours des matières premières.

Mais la rentabilité de la division automobile, qui représentait 60% du chiffre d'affaires du groupe en 2015, a reculé d'un demi-point de pourcentage à 8,6% en raison de coûts de R&D en hausse pour les composants électriques, la conduite automatique ou les systèmes anti-pollution.

"L'aubaine de la baisse des cours des matières premières ne durera pas et ne justifie pas d'acheter Continental, ce qu'il faut c'est plus de croissance dans la division automobile", commente Sascha Gommel, analyste chez Commerzbank qui est à "conserver" sur le titre.

Wolfgang Schäfer a noté que Continental avait relevé de 6% les prix de ses pneus de remplacement au Royaume-Uni cette semaine pour tenir compte de la dépréciation de la livre, même si ce pays représente moins de 4% de ses ventes mondiales.

Il a aussi ajouté que le groupe était en "discussions permanentes" avec les constructeurs sur les prix pour les pneus de première monte et qu'il devait constamment réduire ses coûts pour faire face à des baisses de prix de 2 à 4% par an.

Au deuxième trimestre, le résultat opérationnel ajusté de Continental s'est établi à 1,3 milliard d'euros, contre 1,23 milliard il y un an. Les analystes interrogés par Reuters prévoyaient en moyenne 1,24 milliard.

(Andreas Cremer, Benoît Van Overstraeten et Véronique Tison pour le service français, édité par Juliette Rouillon)

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